Lillian Hardin

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Lillian Hardin fue pianista de jazz, compositora, arreglista, cantante y líder de banda.

Nacida en Memphis, Tennessee, en 1898. Su familia se mudó a Chicago cuando ella tenía quince años. Sus primeras lecciones de música vinieron de su profesora de tercer grado y pronto su madre la apuntó a la escuela de música de Mrs. Hook, formación que continuó en la Fisk University. Enseguida empezaría a ganar dinero tocando el piano en una tienda de música, Jones Music Store. Fue invitada a tocar en la orquesta de Freddie Keppard y luego dirigió su propia banda en el Dream Land Café.

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En 1921, se unió a la King Oliver’s Creole Jazz Band. Dos años después, graba por primera vez junto a esta agrupación.

Chimes Blues – grabación original con Joe Oliver. Fue arreglada por Lil Hardin y contiene el primer solo grabado por Louis Armstrong.

Lil Hardin fue una pianista consumada y música de empaque. Con todo, en la mayoría de sus primeros registros, sus habilidades al piano pasaron desapercibidas porque, como ella misma explicó en cierta ocasión:

<< En la época de King Oliver, el pianista no acostumbraba a tocar muchos solos […] Alguna vez que se me ocurrió pegarle un pequeño repaso al teclado, Joe [Oliver] volvió su rostro hacia mí y me apuntó con sarcasmo: ¡Vaya! Parece que tenemos un nuevo clarinete en la banda. >>

De la banda de Joe “King” Oliver también formaría parte Louis Armstrong, con quien Lil se casaría en 1924. Siempre se ha dicho que fue ella quien animó a su marido para que se emancipara de King Oliver, dándole la seguridad que a Armstrong le faltaba.

louis-armstrong-hot-five.jpgAsí, nació el combo ‘Louis Armstrong’s Hot Five’, con la intención de que Armstrong pudiese grabar con su propia orquesta. Fue ella quien montó la banda, a la vez que ejercía de pianista, compositora y directora musical. Entre  1925 y 1927 hicieron varias sesiones en estudio que cambiaron el rumbo del jazz.

Lil lideró otros grupos de grabación, incluyendo Lil’s Hot Shots, en el que participaron la propia Lil, Louis Armstrong, Johnny Dodds, Kid Ory y Johnny St. Cyr. Además, también dirigió los New Orleans Wanderers, que se organizarían para una sesión de grabación para Columbia (1926), con miembros de Louis Armstrong’s Hot Five (Lil Hardin, Kid Ory, Johnny St. Cyr, Johnny Dods y George Mitchell).

Lil Hardin y Armstrong se separaron amistosamente en 1931, y ella continúo con su carrera. En los años treinta montó dos bandas exclusivamente de mujeres, y, paralelamente, otra de hombres. Lil apareció en varios programas de Broadway incluyendo “Hot Chocolates” y “Shuffle Along”. A finales de la década de 1930, Lil se refundó como vocalista de Swing y grabó 26 temas para Decca Records.

En la década de 1940 volvió a Chicago y tocó como solista en clubes nocturnos. Por razones que no están del todo documentadas, Lil se alejó de la música. Trabajó en esta época como diseñadora de ropa, propietaria de restaurantes y profesora. Durante los años 50 y 60 volvió a actuar y grabar ocasionalmente. Lil se mantuvo activa en el negocio de la música el resto de su vida, aunque lejos de la fama. En 1971 falleció en pleno escenario, mientras aparecía en un concierto dedicado a la memoria de Louis Armstrong.

En su faceta de compositora, Lil Hardin muestra una maestría que la llevó a escribir algunos de los temas más interesantes de este período. El análisis pormenorizado de sus obras acaso llegue a demostrar algún día que Hardin fue inventora de algunos de los rasgos definitorios del estilo de Chicago que alejaron al jazz de la tradición de Nueva Orleáns.

Lillian Hardin era consciente de la simplicidad armónica de las piezas estándar que formaban el repertorio de King Oliver. Sus propias composiciones eran bastante más atrevidas e inusuales. Se le atribuyen muchos temas originales de interés: Skid-Dat-de-Dat, My Heart, Jazz Lips, Heah Me Talkin´, Hotter Than That, You´re Next, Dropping Shucks, The King of the Zulus, Lonesome Blues y muchos otros. Una de sus mejores piezas es Struttin´ with Some Barbecue.

Hay que reconocer el papel de Lil Hardin como compositora de primera línea en el primer jazz de Chicago. Hasta la fecha, esta importante figura no ha sido estudiada del modo que realmente merece.

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